¿Qué es una mariquita?

La mariquita es un lindo insecto. Un símbolo popular de la primavera es la cúpula moteada y en miniatura de una mariquita que camina a lo largo de un tallo de planta en busca de su próxima comida. También se encuentran en las canciones infantiles y en el folclore de todo el mundo. De todos los insectos espeluznantes, las mariquitas son los más queridos y respetados.

La mariquita

Los «insectos» de las hembras son un grupo de escarabajos que también se conocen como escarabajos mariquitas o escarabajos de las hembras. De hecho, el nombre mariquita es un término de la jerga para el nombre más correcto, lady beetle. Son inofensivos para los humanos y a menudo son considerados lindos por las personas a las que no les gustan otros insectos. Algunas personas piensan que las mariquitas son una señal de buena suerte.

Las mariquitas son pequeñas y suelen tener una forma bastante redonda. El color de las cubiertas de las alas (elytra) puede ser amarillo, naranja o rojo y a menudo tiene pequeños puntos negros. Algunas especies son de color negro sólido. Las mariquitas también tienen patas, cabeza y antenas negras.

mariquita negrasComo otros insectos, la mariquita tiene un exoesqueleto hecho de una proteína como la que forma nuestro cabello y uñas. Su cuerpo tiene tres partes: cabeza, tórax y abdomen. Cada una de las tres partes del cuerpo tiene una función diferente.

La cabeza alberga las partes bucales de la mariquita, los ojos compuestos y las antenas. El tórax tiene tres pares de patas y dos pares de alas. El primer par de alas es el elytra endurecido que protege las alas de vuelo por debajo. Cuando la mariquita toma vuelo, el elytra se abre, y las delgadas y venosas alas se despliegan. El abdomen contiene órganos para la digestión, la respiración y la reproducción. Las mariquitas adultas respiran aire, pero el aire entra al cuerpo a través de aberturas, llamadas espiráculos, que se encuentran a los lados del abdomen y el tórax.

Las mariquitas se reúnen en grandes grupos para diapausar (el término insecto para hibernación). Esto les ayuda a conservar los recursos y une a hombres y mujeres con fines reproductivos. Algunas mariquitas se reúnen en troncos, edificios, cubiertas de tierra, debajo de la nieve, ¡e incluso en las casas! Millones se reúnen en el suroeste de Estados Unidos, donde cubren el suelo como una manta de rojo y negro.

Las mariquitas pueden sobrevivir hasta nueve meses viviendo de sus reservas almacenadas. Se rompen cuando la temperatura alcanza los 55 grados Fahrenheit (13 grados Celsius). Por lo general, es cuando la comida vuelve a estar disponible.

Muchas mariquitas tienen colores brillantes para anunciar a los depredadores que no valen la pena el esfuerzo! Si se les molesta, pueden liberar un producto químico maloliente de sus «rodillas» para mantener alejados a los enemigos. Los depredadores aprenden que las combinaciones de colores de naranjas brillantes, rojas y negras pueden significar un sabor poco apetecible, y evitan comer las mariquitas. Esto funciona tan bien que incluso las mariquitas que no son desagradables imitan los colores de las venenosas.

mariquita azulEn todo el mundo, las mariquitas son vistas como presagios de buena suerte. En Inglaterra, encontrar una mariquita significa que habrá una buena cosecha. En Suecia, si una mariquita cae en la mano de una niña, pronto se casará. Las mariquitas son el insecto oficial del estado de Delaware, Massachusetts, New Hampshire, Ohio y Tennessee. Qué interesante que un insecto tan pequeño pueda hacer una diferencia tan grande en el mundo!

Hábita y dieta

Las mariquitas son útiles para los jardineros, ya que comen pulgones y otras plagas.
Las mariquitas se encuentran casi en todo el mundo, pero especialmente en climas templados. A menudo se pueden ver en bosques, jardines, parches de malezas y lotes vacíos llenos de malezas.

No hay nada femenino en el apetito de una mariquita: ¡un adulto puede comer hasta 75 áfidos al día! También comen otros insectos dañinos como moscas de la fruta, trips y ácaros. No todas las mariquitas son carnívoras, pero las depredadoras son útiles para los jardineros, porque no dañan los cultivos mientras llenan sus estómagos. De hecho, proporcionan servicios de eliminación de plagas que muchos cultivadores utilizan en lugar de pesticidas. Por esta razón, las mariquitas se pueden comprar a muchos proveedores. Más de 100 especies de mariquitas viven ahora en California debido a los beneficios que proporcionan. La mayoría de las veces esto es algo bueno, pero de vez en cuando las especies introducidas desplazan a nuestros nativos de California.

Vida familiar

La mariquita pone sus diminutos huevos dorados en la parte inferior de las hojas, generalmente cerca de una colonia de pulgones. En la mayoría de las especies, los huevos eclosionan en larvas que parecen orugas en pocos días.
Una vez eclosionadas, las larvas comen entre 350 y 400 áfidos en las dos semanas que les toma crecer completamente. A medida que crecen, las larvas mudan su piel varias veces. Una vez que tienen un cierto tamaño, las larvas dejan de comer y se adhieren a una hoja o tallo de la planta. Luego entran en su siguiente etapa de desarrollo, llamada pupa.

mariquita Vida familiarCuando llega el momento, la mariquita adulta emerge de la pupa. Aunque ahora tiene todas las características de un escarabajo adulto, su exoesqueleto sigue siendo suave y de color claro. Al insecto emergente le toma varias horas para que su exoesqueleto se endurezca y oscurezca. El ciclo de vida completo de una mariquita sólo toma de tres a siete semanas.

Conservación

Las poblaciones de mariquitas son estables.

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