10 Datos fascinantes sobre las mariquitas

¿Quién no ama a una mariquita? También conocidos como mariquitas o escarabajos, los chinches rojos son tan queridos porque son depredadores benéficos, que pican alegremente sobre las plagas de los jardines como los pulgones. Pero las mariquitas no son realmente bichos. Pertenecen al orden de los Coleópteros, que incluye a todos los escarabajos.

Los europeos han llamado a estos escarabajos con cúpula con el nombre de mariquitas, o escarabajos mariquitas, durante más de 500 años. En Estados Unidos, se prefiere el nombre de «mariquita»; los científicos suelen utilizar el nombre común de lady beetle para mayor precisión.mariquita

1. No todas las mariquitas son negras y rojas

Aunque las mariquitas (llamadas Coccinellidae) son más a menudo rojas o amarillas con puntos negros, casi todos los colores del arco iris se encuentran en algunas especies de mariquitas, a menudo en parejas contrastantes. Los más comunes son el rojo y el negro o el amarillo y el negro, pero algunos son tan simples como el blanco y el negro, otros tan exóticos como el azul oscuro y el naranja. Algunas especies de mariquitas son avistadas, otras tienen rayas y otras tienen un patrón marcado. Hay 4.300 especies diferentes de mariquitas, 400 de las cuales viven en Norteamérica.

Los patrones de color están conectados a sus habitaciones: los generalistas que viven en casi cualquier lugar tienen patrones bastante simples de dos colores sorprendentemente diferentes que usan durante todo el año. Otros que viven en hábitats específicos tienen una coloración más compleja, y algunos pueden cambiar de color a lo largo del año. Las mariquitas especializadas usan una coloración de camuflaje para igualar la vegetación cuando están en hibernación y desarrollan los colores brillantes característicos para advertir a los depredadores durante su temporada de apareamiento.

2. El nombre «Señora» se refiere a la Virgen María

Según la leyenda, los cultivos europeos durante la Edad Media estaban plagados de plagas. Los campesinos comenzaron a rezar a la Santísima Virgen, la Virgen María. Pronto, los agricultores comenzaron a ver mariquitas beneficiosas en sus campos, y los cultivos fueron milagrosamente salvados de las plagas. Los campesinos empezaron a llamar a los escarabajos rojos y negros «pájaros de la Virgen» o escarabajos de la Virgen. En Alemania, estos insectos se llaman Marienkafer, que significa «escarabajos Mary». Se cree que la dama escarabajo de siete manchas es la primera que recibe el nombre de la Virgen María; se dice que el color rojo representa su manto, y el negro sus siete dolores.

mariquita Señora3. Las defensas de las mariquitas incluyen rodillas sangrantes y colores de advertencia

Asustar a una mariquita adulta y una hemolinfa maloliente se filtrará de las articulaciones de sus patas, dejando manchas amarillas en la superficie debajo. Los depredadores potenciales pueden ser disuadidos por la vil mezcla de alcaloides que huelen mal y también rechazados por la visión de un escarabajo aparentemente enfermizo. Las larvas de las mariquitas también pueden exudar alcaloides de sus abdómenes.

Como muchos otros insectos, las mariquitas utilizan la coloración aposemática para indicar su toxicidad a los posibles depredadores. Los pájaros que comen insectos y otros animales aprenden a evitar las comidas que vienen en rojo y negro y son más propensos a evitar el almuerzo de las mariquitas.

4. Las mariquitas viven alrededor de un año

El ciclo de vida de las mariquitas comienza cuando un lote de huevos de color amarillo brillante se deposita en las ramas cercanas a las fuentes de alimento. Se incuban como larvas en cuatro a diez días y luego pasan alrededor de tres semanas alimentándose; los que llegan más temprano pueden comer algunos de los huevos que aún no han eclosionado. Una vez bien alimentados, comenzarán a construir una pupa, y después de siete a diez días emergen como adultos. Los insectos suelen vivir durante aproximadamente un año.

mariquita viven alrededor de un año5. Las larvas de las mariquitas se parecen a pequeños cocodrilos

Si no estás familiarizado con las larvas de las mariquitas, probablemente nunca adivinarías que estas extrañas criaturas son mariquitas jóvenes. Al igual que los caimanes en miniatura, tienen un abdomen largo y puntiagudo, cuerpos espinosos y piernas que sobresalen de sus costados. Las larvas se alimentan y crecen durante aproximadamente un mes, y durante esta etapa a menudo consumen cientos de pulgones.

6. Las mariquitas comen una gran cantidad de insectos

Casi todas las mariquitas se alimentan de insectos de cuerpo blando y sirven como depredadores benéficos de las plagas de plantas. Los jardineros reciben a las mariquitas con los brazos abiertos, sabiendo que masticarán las plagas de plantas más prolíficas. A las mariquitas les encanta comer escamas, moscas blancas, ácaros y pulgones. Como larvas, se comen a cientos de plagas. Una mariquita adulta hambrienta puede devorar 50 áfidos por día, y los científicos estiman que el insecto consume hasta 5.000 áfidos a lo largo de su vida.

7. Los agricultores usan mariquitas para controlar otros insectos

Debido a que las mariquitas han sido conocidas por comer los pulgones de los jardineros y otros insectos, ha habido muchos intentos de usar mariquitas para controlar estas plagas. El primer intento -y uno de los más exitosos- fue a finales de la década de 1880, cuando una mariquita australiana (Rodolia cardinalis) fue importada a California para controlar la escama del cojín de algodón. El experimento fue costoso, pero en 1890, la cosecha de naranja en California se triplicó.

mariquitas para controlar otros insectosNo todos esos experimentos funcionan. Después del éxito de la naranja de California, más de 40 especies diferentes de mariquitas fueron introducidas en Norteamérica, pero sólo cuatro especies fueron establecidas con éxito. Los mejores éxitos han ayudado a los agricultores a controlar los insectos de escamas y las cochinillas harinosas. El control sistemático de pulgones rara vez tiene éxito porque los pulgones se reproducen mucho más rápido que las mariquitas.

8. Existen plagas de mariquitas

Usted puede haber experimentado personalmente los efectos de uno de los experimentos de control biológico que tuvo consecuencias no deseadas. La mariquita asiática o arlequín (Harmonia axyridis) fue introducida en los Estados Unidos en la década de 1980 y actualmente es la mariquita más común en muchas partes de Norteamérica. Si bien redujo la población de pulgones en algunos sistemas de cultivo, también causó disminuciones en las especies nativas de otros comedores de pulgones. La mariquita norteamericana aún no está en peligro, pero su número total ha disminuido, y algunos científicos creen que es el resultado de la competición de arlequín.

Algunos otros efectos negativos también están asociados con los arlequines. A finales del verano, la mariquita se prepara para su período de letargo invernal comiendo fruta, especialmente uvas maduras. Porque se mezclan con la fruta, la mariquita se cosecha con la cosecha, y si los enólogos no se deshacen de las mariquitas, el sabor desagradable de la «hemorragia de la rodilla» manchará la cosecha. A H. axyridis también le gusta invernar en las casas, y algunas casas son invadidas cada año por cientos, miles o incluso decenas de miles de mariquitas. El sangrado de sus rodillas puede manchar los muebles, y ocasionalmente muerden a la gente.

9. A veces las masas de mariquitas se lavan en las orillas.

Cerca de grandes masas de agua en todo el mundo, un gran número de Coccinélidos, muertos y vivos, aparecen ocasional o regularmente en las costas. El lavado más grande hasta la fecha ocurrió a principios de la década de 1940, cuando se estima que 4.500 millones de individuos se encontraban dispersos en 21 kilómetros de costa en Libia. Sólo un pequeño número de ellos seguían vivos.

La comunidad científica todavía no entiende por qué ocurre esto. Las hipótesis se dividen en tres categorías: las mariquitas viajan flotando (pueden sobrevivir a flote durante un día o más); los insectos se agrupan a lo largo de las costas debido a su renuencia a cruzar grandes masas de agua; las mariquitas que vuelan a baja altura se ven obligadas a bajar a tierra o al agua debido a tormentas de viento u otros fenómenos meteorológicos.

mariquitas se lavan en las orillas.10. Las mariquitas practican el canibalismo

Si la comida es escasa, las mariquitas harán lo que sea necesario para sobrevivir, incluso si eso significa comerse unas a otras. Una mariquita hambrienta hará una comida de cualquier hermano de cuerpo blando que encuentre. Los adultos recién nacidos o las larvas recientemente mudadas son lo suficientemente blandas como para que la mariquita común las mastique.

Los huevos o las pupas también proporcionan proteínas a una mariquita que se ha quedado sin pulgones. De hecho, los científicos creen que las mariquitas pondrán deliberadamente huevos infértiles como fuente de alimento para sus crías. Cuando los tiempos son difíciles, una mariquita puede poner un mayor número de óvulos infértiles para darle a sus bebés una mejor oportunidad de sobrevivir.

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